O parente mais velho dos animais vivos é uma água-viva

O espécime de 557 milhões de anos desafia a teoria de que os planos corporais dos animais foram estabelecidos na explosão cambriana.
Crédito: Wen Pu Wang / Adobe Stock
Principais conclusões
  • Auroralumina attenboroughii é uma criatura antiga que viveu de 557 milhões a 562 milhões de anos atrás.
  • Em um novo artigo, pesquisadores confirmam que A. attenboroughii é um parente da água-viva moderna, tornando-o o parente mais antigo conhecido dos animais vivos.
  • O espécime, batizado em homenagem ao famoso naturalista Sir David Attenborough, desafia diretamente a teoria de que os planos corporais dos animais foram estabelecidos na explosão cambriana.
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Todos os animais na Terra apresentam um plano corporal reconhecível. Dê a qualquer criança de 10 anos uma foto de um animal comum , e ela poderá instantaneamente colocá-lo em um grupo específico. Ostentando oito braços e nadando nas profundezas do oceano? Você é um polvo. À espreita da savana, esbelta e com uma mordida malvada? Você é um grande gato. Zumbindo e quase imperceptível até você pousar na minha mesa de piquenique? Você é um bug.

O mundo está repleto de biodiversidade, mas também está fortemente entrelaçado com padrão e ordem.

Viaje para trás 500 milhões de anos, no entanto, e o cenário que você encontrar seria muito mais caótico. Você seria um estranho em um lugar peculiar, cercado por criaturas que são realmente muito estranhas. Você seria pressionado a se relacionar com qualquer coisa que você viu.

Ou seja, a menos que Auroralumina attenboroughii passou a flutuar. De repente, um lampejo de reconhecimento: “Ei, eu conheço você! Você é uma água-viva antiga.”



Segredos marinhos, escondidos em uma floresta

Hoje não vemos A. attenboroughii pulsando no oceano, mas nós o encontramos estampado em alguma rocha. O paleobiólogo Philip Wilby e outros pesquisadores do Serviço Geológico Britânico descobriram esta rocha nas profundezas das colinas da Floresta de Charnwood, uma área no centro da Inglaterra que é conhecida por ser um viveiro de diversidade antiga do período Ediacarano, 635 milhões a 541 milhões de anos atrás. Os cientistas envelheceram a rocha e o fóssil dentro dela, usando métodos baseados na decomposição natural do urânio em chumbo. Seus resultados envelhecem o fóssil entre 557 milhões e 562 milhões de anos, colocando A. attenboroughii profundamente no período ediacarano.

A. attenboroughii nome da espécie pode soar familiar. A equipe que descobriu o espécime nomeou-o em homenagem ao famoso naturalista e locutor inglês Sir David Attenborough para homenagear seu trabalho de conscientização sobre a Floresta de Charnwood. Como a equipe contou Ciência , Attenborough passou sua juventude explorando a área, desenvolvendo a paixão pelo naturalismo que mais tarde compartilharia com gerações de espectadores ansiosos. O nome do gênero, Aurora Lumina , usa aurora , latim para amanhecer, para representar o significado da idade do fóssil e sua posição evolutiva. Eles adicionaram a luz , Latim para luz, porque o espécime parecia uma tocha acesa, com uma haste larga afunilada para baixo e tentáculos espalhados como uma chama ondulante.





Isso pode parecer um nome épico para um fóssil encontrado em uma floresta inglesa – mas A. attenboroughii certamente faz jus a isso.

Em um novo artigo publicado pela revista Natureza Ecologia e Evolução , um grupo de pesquisadores liderados pelo paleobiólogo Francis Dunn demonstra que o espécime tem o plano corporal de um cnidário, um grupo antigo relacionado aos modernos corais e águas-vivas. Como tal, A. attenboroughii é o parente mais antigo conhecido de qualquer grupo de animais que ainda existe hoje. Sua descoberta abala a teoria bem estabelecida de que os planos corporais dos animais foram fixados durante a explosão cambriana, que ocorreu dezenas de milhões de anos depois. A. attenboroughii flutuava nas profundezas do oceano.



Água-viva antiga

o A. attenboroughii amostra mede 20 cm de comprimento - aproximadamente o comprimento de uma escova de dentes normal. O exemplar apresenta dois talos bem definidos que se bifurcam de uma área não preservada. No topo de cada haste há uma coroa densa de estruturas longas e sobrepostas que os pesquisadores identificaram como tentáculos.



Reconstrução artística de Auroralumina.Reconstrução artística de Auroralumina. ( Crédito : Dunn et al., Nature Ecology & Evolution, 2022)


Ao examinar o espécime, a equipe considerou as consequências de pressionar um organismo tridimensional em uma superfície bidimensional. A contabilização disso levou os pesquisadores a acreditar que os talos esquerdo e direito eram idênticos. Assim, o espécime era provavelmente tetrarradial, o que significa que era simétrico em torno de quatro cantos que emanavam do centro. As medusas modernas compartilham esse recurso.

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Como o espécime está preservado em vista lateral, os pesquisadores não puderam analisar o arranjo da coroa ou as estruturas dentro dela. Eles notaram que essas projeções se assemelham mais aos tentáculos de animais vivos, mas em vez de serem preservados como tentáculos individuais, eles parecem ser uma estrutura composta maior.



Por fim, com base nas diferenças na preservação do fóssil, os pesquisadores concluíram que as duas partes – o caule e a coroa – foram construídas com materiais diferentes. Enquanto as hastes eram rígidas, a coroa era muito menos resistente e feita de tecido mais macio.

Quando a equipe considerou essas características, eles concluíram que Aurora Lumina era um cnidário, o grupo que contém as águas-vivas e os corais modernos. A. attenboroughii parecia ter perecido em seu estágio de vida de pólipo - uma época em que os cnidários aderem ao fundo do oceano e usam seus tentáculos para pegar alimentos, como plâncton flutuante.



À frente do seu tempo

Os pesquisadores fizeram um molde do fóssil. Eles usaram esse elenco para criar um modelo de computador da criatura, a fim de examiná-la sob diferentes luzes. Eles então usaram suas características físicas para colocá-lo em uma árvore filogenética. A análise colocou A. attenboroughii no grupo de caule medusozoário dos cnidários.



A. attenboroughii anatomia é distinta de todos os outros fósseis ediacaranos conhecidos. Na verdade, ele compartilha uma combinação de características com as primeiras formas cambrianas de cnidários confirmados. Se os pesquisadores tivessem que fazer uma avaliação baseada apenas nas características físicas do espécime, sem considerar a idade do fóssil, eles teriam colocado A. attenboroughii bem dentro do grupo de cnidários cambrianos.

No entanto, os cnidários cambrianos, que se pensava serem os organismos mais antigos do grupo, surgiram dezenas de milhões de anos depois. A. attenboroughii foi fossilizado. Com base em nosso entendimento atual, A. attenboroughii não deveria ter evoluído ainda.

A. attenboroughii não é o primeiro fóssil ediacarano que os pesquisadores especulam ter raízes cnidárias. Por exemplo, Haootia quadriformis, da Península Bonavista de Terra Nova, data de uma época semelhante. No entanto, H. quadriformis foi mal preservado, e os paleobiólogos não têm material suficiente para afirmar com certeza que o espécime tem afinidade com cnidários. Outros candidatos a cnidários ediacaranos como Cloudina e Corumbella não conseguiu o apoio da comunidade científica por razões semelhantes.



Mas A. attenboroughii é o pacote completo: está bem preservado o suficiente para concluir com confiança suas origens de cnidários e foi fossilizado em um material que é fácil de envelhecer com precisão. Embora o fóssil esteja incompleto, A. attenboroughii é um achado muito significativo e lança luz sobre a evolução inicial de várias características-chave dos cnidários.

A descoberta de A. attenboroughii estende o registro fóssil dos primeiros cnidários em quase 25 milhões de anos, empurrando a história do grupo para dentro do período ediacarano. Notavelmente, A. attenboroughii apareceu dezenas de milhões de anos antes da explosão cambriana, o momento em que a diversidade animal explodiu. Antes dessa descoberta, os cientistas concordaram que os planos corporais de animais que vemos nos cantos da Terra hoje foram todos mapeados durante a Explosão Cambriana. Como Dunn disse Ciência , se outros pesquisadores corroborarem suas afirmações, “nosso fóssil se torna o animal mais antigo com descendentes vivos diretos no registro fóssil – ponto final”.

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