A vida na Terra tem um propósito?

A resposta é ao mesmo tempo decepcionante e emocionante.
Crédito: Annelisa Leinbach
Principais conclusões
  • A incrível diversidade de espécies é um acidente aleatório? Ou a vida na Terra segue um plano de se tornar cada vez mais complexa?
  • Aqueles que pensam que existe esse plano acreditam que o ápice desse processo seria, é claro, nós.
  • A resposta é ao mesmo tempo decepcionante e empolgante, já que somos nós que fazemos a pergunta.
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Antes de entrar neste ensaio, vamos esclarecer o que quero dizer aqui com “propósito”. É melhor começar com o que eu faço não significa. Não estou falando sobre um senso de propósito em nossas vidas privadas, nossas escolhas e esperanças pessoais e os planos que fazemos ao longo dos anos. Espero, é claro, que cada um de nós viva com a sensação de que nossa vida tem um propósito, mesmo que esse sentido às vezes seja evasivo e fragmentado. Mas o que pretendo discutir aqui é o propósito da vida, da biologia como fenômeno natural – esse estranho conjunto de matéria dotada de autonomia, capaz de absorver energia do ambiente e de se multiplicar por meio da reprodução.

O que torna a vida diferente da não-vida

Como esse tema gera confusão e polêmica, devemos ter cuidado. Todas as formas de vida compartilham pelo menos um propósito essencial: a sobrevivência. Isso é ainda mais importante do que outro propósito fundamental para a vida, a reprodução. Muitos organismos, afinal, estão vivos, mas não se reproduzem. Estar vivo é mais do que passar genes para a próxima geração. Estar vivo é querer continuar vivo . Essa é uma diferença essencial entre criaturas vivas e outras formas complexas, mas não vivas, de organização material, como estrelas ou rochas. Essas formas materiais não vivas simplesmente existem. Eles sofrem passivamente o desdobramento dos processos físicos que os moldam. Para as rochas, trata-se de um dar e receber com a erosão; para as estrelas, trata-se de combater a implosão gravitacional enquanto há combustível nuclear suficiente para se fundir em seus núcleos. Não há estratégia para nada disso, e nenhuma ação pode ser tomada para atrasar o que é inevitável.



A diferença essencial entre os vivos e os não vivos é o desejo de preservação. A vida é uma forma de organização material que se esforça para se perpetuar. A vida tem intencionalidade autônoma.



A questão de saber se a vida tem um propósito torna-se confusa quando consideramos a impressionante diversidade de formas vivas neste planeta. Não há controvérsia em dizer que um único organismo deseja permanecer vivo. Até as bactérias se movem propositalmente para onde há mais açúcar. Mas as coisas ficam mais complicadas quando perguntamos se toda a vida compartilha um coletivo senso de propósito. Eles ficam ainda mais confusos quando aprendemos que a história da vida na Terra mostra uma complexidade crescente. Começa com organismos unicelulares e com o tempo chega a formas de vida complexas e multicelulares, incluindo nós mesmos.

Conclusões fáceis que são falsas

A vida existe no planeta Terra há pelo menos 3,5 bilhões de anos. Notavelmente, por aproximadamente os primeiros 2,5 bilhões de anos, havia apenas bactérias unicelulares. Claro, esses micróbios variavam em complexidade – por exemplo, havia organismos procarióticos sem núcleo e eucariotos que os tinham – mas todos eles eram unicelulares. A diversidade de formas de vida só decolou realmente há cerca de 600 milhões de anos. Especialmente após a Explosão Cambriana, cerca de 530 milhões de anos atrás, a complexidade multicelular que associamos a formas de vida superiores tornou-se suficientemente difundida para ser evidente agora no mundo. registro fóssil . Foi quando a vida começou a dominar oceanos, terra e ar com incrível velocidade e resiliência – um processo que continua até hoje.



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Não é à toa que tantas pessoas acreditam que a vida coletiva tem um plano, o de aumentar sua complexidade. Segue-se que, se a vida tem um plano para se tornar cada vez mais complexa, deve haver um planejador por trás de tudo. É claro que, sob essa visão, o ápice do processo seríamos nós – humanos inteligentes e experientes em tecnologia. Os teólogos chamam isso de teleologia. Os criacionistas são grandes nesta visão, uma vez que sub-repticiamente traz Deus para o cenário como o planejador.

Esta conclusão é falsa. Não há um plano para tornar a vida mais complexa para que ela possa finalmente gerar seres inteligentes. (O eminente biólogo Ernst Mayr apresenta um poderoso argumento contra a teleologia aqui .) A adaptação de um animal não é um plano elaborado antes de sofrer mutação. As mutações não têm um plano. Veja os dinossauros, por exemplo. Eles estiveram aqui por cerca de 150 milhões de anos. Claramente, eles estavam, com suas várias mutações e ramificações, muito bem adaptados ao seu ambiente. A vida quer se preservar e lutará para fazê-lo enquanto puder. Se o ambiente mudar drasticamente, a vida responderá. Às vezes ele vai morrer, mas para as espécies que sobrevivem, as mutações podem levar a mudanças radicais em curtos períodos de tempo, como na equilíbrio pontual hipótese de Stephen Jay Gould e Niles Eldridge. Essa hipótese é um tanto controversa, mas parece conter um germe de verdade.

Se mudássemos um ou mais dos eventos dramáticos da história da Terra – digamos, o impacto cataclísmico do asteroide que ajudou a eliminar os dinossauros há 66 milhões de anos – a história da vida na Terra também mudaria. Provavelmente não estaríamos aqui perguntando sobre o propósito da vida. A lição da vida é simples: na Natureza, a criação e a destruição dançam juntas. Mas não há coreógrafo. A aleatoriedade da vida torna ainda mais extraordinário que ela tenha evoluído para incluir uma espécie capaz de perguntar sobre suas próprias origens.



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