Pelo menos 340.000 americanos morreram de precipitação radioativa entre 1951 e 1973

Os testes nucleares domésticos causaram estragos em milhares de famílias.

Pelo menos 340.000 americanos morreram de precipitação radioativa entre 1951 e 1973 Wikimedia Commons
  • Hiroshima e Nagasaki resultaram na morte de centenas de milhares. Mas uma nova pesquisa mostra que os testes nucleares domésticos dos EUA provavelmente mataram mais.
  • A nova pesquisa rastreou um vetor improvável de transmissão radioativa: vacas leiteiras.
  • O estudo serve como um lembrete da natureza insidiosa e mortal das armas nucleares.

Quando pensamos em desastres nucleares, alguns nomes provavelmente vêm à mente. Há o desastre de Chernobyl, que matou ao redor 27.000 pessoas , embora as estimativas sejam confusas. Depois de Fukushima, houve sem mortes devido ao envenenamento por radiação, mas este evento ocorreu há relativamente pouco tempo, e o envenenamento por radiação freqüentemente mata lentamente ao longo de décadas. Quando os EUA lançaram bombas atômicas em Hiroshima e Nagasaki, as estimativas apontam para o número de mortos em torno 200.000 pessoas , mas, novamente, os números exatos são difíceis de calcular.



Um nome que quase certamente não me ocorreu é Nevada. Quando a União Soviética detonou sua primeira bomba atômica em 1949 , os EUA entraram em ação com o choque. Os testes nucleares anteriores da América haviam sido realizados no Pacífico, mas era logisticamente lento e caro fazer testes lá. A fim de manter o domínio sobre a crescente ameaça soviética, os EUA selecionaram um Área de 1.375 milhas quadradas em Nye County, Nevada.



Este era o local ideal por vários motivos. Era mais perto do que o Atol de Biquíni. O tempo era previsível e muito seco, reduzindo o risco de que a precipitação radioativa fosse dispersada por tempestades. Era pouco povoado. Houve um entendimento de que haveria algum risco para os civis próximos, mas foi considerado aceitável na época. O problema é que nossa compreensão da precipitação radioativa ainda estava em sua infância. Foi um catch-22; a única maneira de aprender mais era testando armas nucleares.

como é chamada a quarta dimensão

Nova pesquisa com um escopo mais amplo

Crateras de subsidência no local de teste de Nevada. Essas crateras resultam de testes de armas subterrâneas, geralmente de armas nucleares. Governo Federal dos Estados Unidos [domínio público], via Wikimedia Commons



Na década de 1950, o governo dos EUA minimizou o perigo da precipitação radioativa, afirmando que toda a radioatividade estava confinada ao local de teste de Nevada. Apesar disso, um estimativa nacional atribuíram 49.000 mortes por câncer a testes nucleares na área.

Mas os resultados de uma nova pesquisa sugerem que esse número é terrivelmente impreciso. Usando um novo método e melhor compreensão de hoje da precipitação radioativa, Keith Meyers da Universidade do Arizona descobriu que os testes nucleares dos EUA foram responsáveis ​​pela morte de pelo menos tantas - e provavelmente mais - como as mortas pelas bombas nucleares em Hiroshima e Nagasaki. Especificamente, entre 340.000 e 690.000 Americanos morreram de precipitação radioativa de 1951 a 1973.

Estudos anteriores geralmente analisaram as áreas em torno do local de teste de Nevada e estimaram as mortes causadas por precipitação radioativa na área. Esse número foi relativamente baixo, devido ao clima seco e previsível mencionado anteriormente. No entanto, o grosso das mortes se espalhou pelo país, principalmente nas regiões Centro-Oeste e Nordeste. Essas mortes foram causadas por uma sinergia infeliz entre meteorologia, radiação e - talvez estranhamente - vacas.



Um vetor imprevisto de envenenamento por radiação

Por meio de uma cadeia imprevista de eventos, as vacas leiteiras se tornaram um vetor de envenenamento radioativo. Imagem de ROBYN BECK / AFP / Getty

De todos os elementos radioativos produzidos por uma explosão nuclear, o iodo-131 foi o maior assassino. O I-131 tem meia-vida de oito dias, tende a se acumular na glândula tireoide e emite radiação beta e gama. Embora a radiação alfa seja geralmente fraca e não penetre muito bem no material, a radiação beta e gama são altamente energéticas e disparam através de roupas e carne, rasgando o DNA à medida que avança.

Estudos anteriores haviam examinado a precipitação radioativa dispersada por ventos de baixa altitude, que geralmente se instalariam em torno do local de teste de Nevada. No entanto, uma quantidade significativa de I-131 foi capturada por ventos de alta altitude. Esses ventos carregaram as partículas radioativas para outras regiões dos EUA, onde se misturaram com as nuvens de chuva.

A chuva agora radioativa caiu nas pastagens no meio-oeste e no nordeste. Então, as vacas comeram a grama agora radioativa. As vacas então produziram leite radioativo. As práticas lácteas durante o período de estudo eram diferentes do que são hoje - a maioria das pessoas bebia leite que havia sido extraído recentemente de vacas locais.

Graças a um banco de dados do National Cancer Institute que contém amplos dados sobre a exposição à radiação, Meyers foi capaz de rastrear a quantidade de I-131 encontrada no leite local e compará-la com o número e a natureza das mortes em nível municipal. Desta forma, Meyers foi capaz de determinar que um número significativo dessas mortes foi devido ao consumo de leite envenenado. Esses civis não teriam ideia de que o leite que bebiam havia sido irradiado por explosões nucleares a centenas de quilômetros de distância.

Ironicamente, a área ao redor do local de teste de Nevada não tinha esse problema. Embora também bebessem leite fresco de vacas locais, eles importavam feno de outras partes do país. Como suas vacas não estavam comendo feno irradiado, os nevadanos locais absorveram significativamente menos material radioativo do que seus compatriotas distantes e menos afortunados.

Embora nossa compreensão da radiação e precipitação nuclear tenha melhorado muito desde o início da era nuclear, o estudo serve como um alerta sobre a natureza insidiosa das armas nucleares. Conter a precipitação radioativa é um desafio, mesmo quando você sabe onde estão todos os vetores de transmissão radioativa. A complexidade e a natureza entrelaçada de nossos sistemas ecológico e social significam que palavras como 'limpar', 'preciso' ou 'cirúrgico' provavelmente nunca se aplicarão a armas nucleares.

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