Se encontrarmos vida alienígena, que tipo será?

Três linhas de evidência apontam para a ideia de uma vida alienígena complexa e multicelular como uma perseguição ao ganso selvagem. Mas somos espertos o suficiente para saber?

Uma cena do filme de 1996 de Tim Burton 'Mars Attacks!'



Crédito: 'Mars Attacks!' / Warner Bros
  • Todos querem saber se existe vida alienígena no universo, mas a Terra pode nos dar pistas de que, se existir, pode não ser do tipo que constrói civilizações.
  • A maior parte da história da Terra mostra vida unicelular. Isso não significa que foi simples, no entanto. Impressionantes máquinas moleculares estavam sendo desenvolvidas por essas criaturas minúsculas.
  • O que está na atmosfera de um planeta também pode determinar o que a evolução pode produzir. Existe uma zona habitável para vida complexa que é muito menor do que o permitido para micróbios?

- Você acha que estamos sozinhos? Essa pergunta é, sem dúvida, uma das primeiras coisas que as pessoas me perguntam quando descobrem que sou um astrônomo. E eu entendo o porquê. É também a pergunta para a qual mais desejo uma resposta. Mas essa resposta pode depender muito do tipo de vida que o universo favorece (se é que favorece algum). Portanto, a questão que desejo abordar brevemente hoje é o quão comum será para qualquer vida que apareça em qualquer planeta do universo começar a subir a escada evolutiva da complexidade?



nós. os juízes da suprema corte são nomeados para a vida porque os redatores da constituição
Na Terra, o história de vida é principalmente uma história de células isoladas. A origem da Terra está há cerca de 4,5 bilhões de anos, e os melhores registros fósseis mostram o surgimento da vida como criaturas unicelulares cerca de um bilhão de anos depois. Após a primeira aparição da vida, quase dois bilhões de anos se passam durante o qual toda a atividade evolutiva ocorreu nesses organismos unicelulares. Havia um mecanismo bioquímico realmente incrível evoluindo dentro dessas pequenas células, mas se você estiver interessado em criaturas multicelulares, elas não aparecem até cerca de 700 milhões de anos atrás.
... se há uma coisa que sabemos ser verdade, é que a natureza é mais inteligente do que nós. Isso significa que ele pode conhecer muitas maneiras de produzir animais sem oxigênio por perto ou mesmo na presença de baldes de CO2.

O que devemos fazer com esta incrivelmente longa jornada da Terra como Planeta Bactéria? (Observe que, na verdade, havia outros tipos de criaturas unicelulares também). Bem, certamente nos diz que o sucesso evolutivo não exige multicelularidade. Durante esses longos éons, a vida inventou a mais incrível variedade de nanomáquinas para uma variedade de propósitos de cair o queixo. Por exemplo, criaturas unicelulares inventaram a fotossíntese para transformar a luz do sol em açúcares, metabolismos para transformar açúcares em energia e complexos mecanismos de transporte intracelular para mover as coisas para onde eram necessárias e se livrar dos resíduos. A Terra, antes das plantas e dos animais, já era um lugar fértil e cheio de vida que, à sua maneira, se tornara espetacularmente complexa, pelo menos no nível da bioquímica.

Dado o longo prazo desta versão da Terra, pode ser que não haja razão para que se espere que uma vida mais complexa se forme em todos ou mesmo na maioria dos casos em outros planetas.



Protozoa  u2014a termo para um grupo de eucariotos unicelulares  u2014e algas verdes em águas residuais, visto ao microscópio.

Protozoários - um termo para um grupo de eucariotos unicelulares - e algas verdes em águas residuais, vistas ao microscópio.

Crédito: sinhyu via Adobe Stock

Outra maneira pela qual a história da vida na Terra pode não se repetir em outras partes do cosmos está relacionada à composição das atmosferas planetárias. Nosso mundo não começou com seu ar rico em oxigênio. Em vez disso, o oxigênio não apareceu até quase dois bilhões de anos depois que o planeta se formou e um bilhão de anos depois que a vida apareceu. A atmosfera original da Terra era, provavelmente, uma mistura de nitrogênio e CO2. Surpreendentemente, foi a vida que bombeou o oxigênio para o ar como um subproduto de uma nova forma de fotossíntese inventada por um novo tipo de organismo unicelular, os eucariotos portadores de núcleos. O aparecimento de oxigênio no ar da Terra não foi apenas uma curiosidade pela evolução. A vida logo descobriu como usar o elemento recém-abundante e, ao que parece, a bioquímica baseada em oxigênio estava sobrecarregada em comparação com o que vinha antes. Com mais energia disponível, a evolução poderia construir criaturas cada vez maiores e mais complexas.



O oxigênio também pode ser o único por permitir os tipos de metabolismos na vida multicelular (especialmente a nossa) necessários para a criação de animais de pensamento rápido e rápido. Astrobiólogo David Catling argumentou que apenas o oxigênio tem o tipo certo de química que permitiria aos animais se formar em qualquer mundo.

As atmosferas podem desempenhar outro papel no que pode e não pode acontecer na evolução da vida. Em 1959, Su-Shu Huang propôs que cada estrela seria cercada por um ' zona habitável 'de órbitas onde um planeta teria temperaturas nem muito quentes nem muito frias para impedir a formação de vida (ou seja, água líquida poderia existir na superfície do planeta). Desde então, a zona habitável se tornou um elemento básico dos estudos astrobiológicos. Os astrônomos agora sabem que a parte externa da zona habitável será dominada por mundos com muitos gases de efeito estufa como CO dois . Um planeta em um local como Marte, por exemplo, exigiria um cobertor espesso de CO2 para manter sua superfície acima do congelamento. Mas todo aquele CO2 pode apresentar seus próprios problemas para a vida. Quase todas as formas de vida animal na Terra, incluindo criaturas marinhas, morrem quando colocadas em ambientes ricos em CO2. Isso levou o astrônomo Eddie Schwieterman e colegas para propor um zona habitável para vida complexa : Uma banda de órbitas onde os planetas podem permanecer quentes sem a necessidade de atmosferas pesadas de CO2. De acordo com Schwieterman, a vida animal do tipo que conhecemos só seria capaz de se formar nessa faixa muito mais fina de órbitas.

Portanto, temos três linhas de evidência que podem sugerir que a vida multicelular (incluindo animais pensantes) pode não ser o caminho mais percorrido no universo. Se isso fosse verdade, então a galáxia poderia estar inundada de vida, mas ser esparsa em termos de tentáculos, patas ou botas no solo.

Agora, antes que seus ombros cedam de tristeza, é importante observar alguns fatos. Primeiro, há provavelmente 400 bilhões de planetas somente em nossa galáxia. Isso fornece muita margem de manobra para experimentação. Em segundo lugar, se há uma coisa que sabemos ser verdade, é que a natureza é mais inteligente do que nós. Isso significa que ele pode conhecer muitas maneiras de produzir animais sem oxigênio por perto ou mesmo na presença de baldes de CO2.

Só não saberemos até começarmos a procurar. E aqui estão as boas notícias. Finalmente somos pronto para começar a procurar.


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