Como as baleias tornaram-se gigantescas

Um novo estudo descobre por que as baleias se tornaram os maiores animais de nosso planeta.

baleia jubarteUma baleia jubarte salta na superfície do Oceano Pacífico no parque natural Uramba Bahia Málaga, na Colômbia, em 16 de julho de 2013. (Foto: LUIS ROBAYO / AFP / Getty Images)

Embora tenhamos a tendência de pensar nos dinossauros como gigantes, eles não são os maiores animais de todos os tempos. Na verdade, o maior animal que já existiu está em nosso planeta agora. É um baleia Azul , um gigante que pode alcançar até 100 pés (30m) de comprimento e 200 toneladas (400.000 libras) de peso. Esta enorme besta, embora em perigo, ainda está vagando por nossas águas, com cerca de 10.000 a 25.000 baleias azuis vivas hoje. Agora os cientistas descobriram por que as baleias de barbatanas como a baleia azul ficaram tão grandes.



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Uma teoria anterior que explicava o gigantismo das baleias via seu grande tamanho como uma adaptação necessária para lutar contra megagrafes e outros enormes animais pré-históricos. Mas os cientistas descobriram que até cerca de 4,5 milhões de anos atrás as baleias permaneceram de tamanho moderado - cerca de 10 metros de comprimento. Então, perto do início da primeira Idade do Gelo, eles começaram a crescer.



O que aconteceu? Pesquisadores da Universidade de Chicago, da Universidade de Stanford e do Museu Nacional de História Natural do Smithsonian estudaram fósseis de 63 baleias extintas para descobrir. Eles propõem que a explicação está nas dietas drasticamente alteradas dos animais.

'Podemos imaginar que as baleias apenas gradualmente ficaram maiores com o tempo, como se por acaso, e talvez isso pudesse explicar como essas baleias se tornaram tão massivas,' disse o co-autor do estudo Graham Slater , que ensina ciências geofísicas na Universidade de Chicago. 'Mas nossas análises mostram que essa ideia não se sustenta - a única maneira de explicar as baleias de barbatanas que se tornaram gigantes que são hoje é se algo mudou no passado recente que criou um incentivo para ser um gigante e tornou-o desvantajoso para seja pequeno. '



Uma baleia azul rara e ameaçada de extinção, uma de pelo menos quatro alimentando-se a 11 milhas do porto de Long Beach, no Canal Catalina, jorra perto de plataformas de petróleo offshore após um longo mergulho em 16 de julho de 2008 perto de Long Beach, Califórnia. (Foto de David McNew / Getty Images)

À medida que as geleiras cresceram durante a Idade do Gelo, seu 'escoamento' ou períodos de derretimento na primavera e no verão despejaram nutrientes no oceano, permitindo uma explosão na quantidade de minúsculos crustáceos chamados krill e outros pequenos animais que as baleias comem. Antes disso, o alimento para as baleias estava disponível durante todo o ano, mas a mudança climática resultante fez com que grande parte desse fornecimento desaparecesse.

Em vez disso, a comida agora estava disponível em abundância sazonalmente e apenas em certas áreas. Isso encorajou as baleias a crescerem mais e mais rápido, para serem capazes de encontrar, consumir e armazenar alimentos com mais eficiência. A razão pela qual as baleias maiores foram preferidas pela evolução é que elas poderiam sobreviver às longas migrações necessárias para chegar ao próximo pedaço de comida.



Confira este vídeo de Revista científica :

A pesquisa não apenas lança luz sobre o mistério do tamanho das baleias, mas também fornece uma visão sobre como os oceanos sustentam a vida.

'O tamanho de um animal determina muito sobre seu papel ecológico,' disse Nicholas Pyenson do Smithsonian , coautor do estudo. “Nossa pesquisa esclarece por que os oceanos e o clima de hoje podem sustentar os vertebrados mais massivos da Terra. Mas os oceanos e o clima de hoje estão mudando em escalas geológicas no decorrer da vida humana. Com essas mudanças rápidas, o oceano tem capacidade para sustentar vários bilhões de pessoas e as maiores baleias do mundo? As pistas para responder a essa pergunta estão em nossa capacidade de aprender com o passado profundo da Terra - o cadinho de nosso mundo presente - embutido no registro fóssil. '

Você pode ler o estudo no Anais da Royal Society B .

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