Fóssil revela características 'fofas' do crânio do bebê dinossauro

Um raro embrião de titanossauro foi descoberto com seu crânio preservado em 3 dimensões.

crânio de embrião de dinossauroKundrat et al., Current Biology, 2020
  • Os pesquisadores descobriram como eram as características faciais de um embrião de titanossauro bebê usando tecnologia de imagem de ponta.
  • Isso na primeira descoberta de um crânio de saurópode titanossauro embrionário 3D.
  • O embrião revela que os bebês titanossauros tinham visão binocularmente focada na frente da cabeça em vez de em cada lado, aberturas retraídas em seu focinho e um único chifre na frente de sua cabeça.

Os pesquisadores descobriram como eram as características faciais de um titanossauro bebê na primeira descoberta de um crânio de saurópode titanossauro embrionário quase completamente intacto.



A descoberta

Digitalização 3D de fóssil

Kundrat et al., Current Biology, 2020



Há cerca de 20 anos, um ovo de dinossauro foi contrabandeado ilegalmente para os Estados Unidos vindo da Argentina. Sem o conhecimento do criador de ovos, ele continha um dos mais primorosamente preservados crânios de embrião de dinossauro já encontrado. (O ovo já foi devolvido à Argentina.)

'A preservação de dinossauros embrionários preservados dentro de seus ovos é extremamente rara', disse John Nudds, co-autor do estudo e professor de paleontologia da Universidade de Manchester, em um comunicado. 'Imagine os enormes saurópodes de 'Jurassic Park' e considere que os minúsculos crânios de seus bebês, ainda dentro dos ovos, têm apenas alguns centímetros de comprimento.'



O embrião vem de um grupo de dinossauros chamados saurópodes titanossauros, que são conhecidos por seus longos pescoços e caudas e cabeças minúsculas. Embora suas espécies também reivindiquem o maior animal terrestre já conhecido que existiu, eles começam pequenos o suficiente para caber dentro de um ovo aproximadamente do tamanho de um avestruz. O crânio descoberto do titanossauro tem o tamanho aproximado de uma uva de mesa.

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Compreender as origens das espécies pode dar aos cientistas uma ideia melhor de como elas cresceram e se desenvolveram. Mas a tarefa não foi fácil. Vinte e cinco anos atrás, os pesquisadores encontraram uma bonança quando descobriram um local de nidificação da era cretácea desses dinossauros na Patagônia - um local onde saurópodes titanossauros colocaram seus ovos 80 milhões de anos atrás. Mas, infelizmente, os ovos que os pesquisadores encontraram na área foram achatados, faltando informações importantes que apenas um crânio tridimensional poderia fornecer.

Esta última descoberta, detalhada em um artigo publicado na semana passada na revista Biologia Atual , é 3-D o suficiente para conter todos aqueles detalhes reveladores. Incluindo os traços faciais confusos que os bebês titanossauros aparentemente apresentavam em seus primeiros dias de vida.



Dentro do ovo

Kundrat et al., Current Biology, 2020

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A equipe de pesquisa usou a microtomografia síncrotron, uma tecnologia de imagem de ponta, para visualizar os ossos, dentes e tecidos moles do embrião, como os restos calcificados da caixa do cérebro do bebê e dos músculos da mandíbula.

Enquanto as feras pré-históricas de pescoço comprido sempre foram retratadas em suas formas adultas, as imagens de alta tecnologia revelam que os bebês realmente tinham alguns traços físicos incomuns. Eles tinham visão binocularmente focada na frente da cabeça em vez de em cada lado, aberturas retraídas em seu focinho e um único chifre na frente de sua cabeça. Os pesquisadores especularam que o chifre pode ter ajudado a quebrar sua concha no nascimento e ajudado esses recém-nascidos vulneráveis ​​a se defenderem. Atualmente não há evidência de cuidado parental nesta espécie de dinossauro, então o bebê titanossauro provavelmente estaria se defendendo sozinho em busca de alimento e proteção.

- Você poderia chamá-lo de dinossauro bebê unicórnio, porque tem um único chifre na cabeça. Mas ao contrário do unicórnio mítico, onde o chifre está na testa, este dinossauro tem um pequeno chifre acidentado na ponta do focinho ', disse o paleontólogo de vertebrados da Universidade de Edimburgo, Stephen Brusatte, que não estava envolvido no novo estudo, ao New York Times. 'Este pequeno embrião é um dos dinossauros mais fofos que já vi e, ao mesmo tempo, um dos mais esquisitos.'

À medida que o dinossauro amadurecia, sua cabeça e rosto teriam se transformado nas características que imaginamos hoje; sua visão provavelmente mudou quando seus olhos mudaram lateralmente para os lados da cabeça. Seu focinho e rosto podem ter crescido mais rápido do que a caixa craniana para se livrar do chifre. Isso tudo é especulação, é claro, já que mais exemplos são necessários.

'Esperamos que o espécime se torne um dos fósseis mais importantes no estudo da reprodução e do desenvolvimento dos gigantescos dinossauros quadrúpedes', disse Martin Kundrát em um e-mail para a CNN, autor do estudo e chefe do Laboratório PaleoBioImaging da Universidade Pavol Jozef Šafárik na Eslováquia.

Embora os pesquisadores reconheçam ser possível que tenham encontrado uma espécie inteiramente nova, o embrião é o mais parecido com o tapuiasaurus - um dinossauro titanossauro que viveu no Brasil entre 66 milhões e 100,5 milhões de anos atrás.

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