O fungo Chernobyl pode proteger os astronautas da radiação cósmica

Um estudo recente testou o quão bem a espécie de fungo Cladosporium sphaerospermum bloqueou a radiação cósmica a bordo da Estação Espacial Internacional.

C. sphaerospermum

C. sphaerospermum



Medmyco / Wikimedia Commons
  • A radiação é uma das maiores ameaças à segurança dos astronautas durante missões de longo prazo.
  • C. sphaerospermum é conhecido por se desenvolver em ambientes de alta radiação por meio de um processo chamado radiossíntese.
  • Os resultados do estudo sugerem que uma fina camada do fungo pode servir como um escudo eficaz contra a radiação cósmica para os astronautas.

Quando os astronautas retornam à Lua ou viajam a Marte, como eles se protegerão contra os altos níveis de radiação cósmica? Um experimento recente a bordo da Estação Espacial Internacional sugere uma solução surpreendente: um fungo comedor de radiação, que poderia ser usado como um escudo auto-replicante contra a radiação gama no espaço.



O fungo é chamado Cladosporium sphaerospermum , uma espécie extremófila que se desenvolve em áreas de alta radiação, como a Usina Nuclear de Chernobyl. Para C. sphaerospermum , a radiação não é uma ameaça - é comida. Isso porque o fungo é capaz de converter a radiação gama em energia química por meio de um processo chamado radiossíntese. (Pense nisso como fotossíntese, mas troque a luz do sol pela radiação.)

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O fungo radiotrófico realiza a radiossíntese usando melanina - o mesmo pigmento que dá cor à nossa pele, cabelo e olhos - para converter os raios X e gama em energia química. Os cientistas ainda não entendem totalmente esse processo. Mas o estudo observa que “acredita-se que grandes quantidades de melanina nas paredes celulares desses fungos medeiam a transferência de elétrons e, portanto, permitem um ganho líquido de energia”.

Placas de Petri contendo fungos

Shunk et al.

Além disso, o fungo é autorreplicante, o que significa que os astronautas seriam potencialmente capazes de 'fazer crescer' uma nova proteção contra radiação em missões no espaço profundo, em vez de depender de uma cadeia de suprimentos interplanetária complicada e cara.

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Ainda assim, os pesquisadores não tinham certeza se C. sphaerospermum sobreviveria na estação espacial. Nils J.H. Averesch, co-autor do estudo publicado no servidor de pré-impressão bioRxiv , contado SYFY WIRE :

'Enquanto na Terra, a maioria das fontes de radiação são raios gama e / ou raios-X; a radiação no espaço e em Marte (também conhecida como GCR ou radiação cósmica galáctica) é de um tipo completamente diferente e envolve partículas altamente energéticas, principalmente prótons. Essa radiação é ainda mais destrutiva do que os raios X e gama, então nem mesmo a sobrevivência do fungo na ISS era garantida.

Fungo no prato

C. sphaerospermum

Medmyco / Wikimedia Commons

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Para testar a 'resistência de rádio' de C. sphaerospermum no espaço, placas de Petri contendo uma camada de 0,06 polegadas do fungo foram expostas à radiação cósmica a bordo da ISS. Pratos sem fungos também foram expostos. Os resultados mostraram que o fungo reduziu os níveis de radiação em cerca de 2 por cento.

Extrapolando esses resultados, os pesquisadores estimaram que uma camada de cerca de 8 polegadas de C. sphaerospermum 'poderia negar amplamente a dose equivalente anual do ambiente de radiação na superfície de Marte.' Isso seria um benefício significativo para os astronautas. Afinal, um astronauta que está um ano em uma missão a Marte teria sido exposto a cerca de 66 vezes mais radiação do que uma pessoa normal na Terra.

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Para ter certeza, os pesquisadores disseram que mais pesquisas são necessárias, e que C. sphaerospermum provavelmente seria usado em combinação com outra tecnologia de proteção contra radiação a bordo de espaçonaves. Mas as descobertas destacam como as biotecnologias relativamente simples podem oferecer benefícios enormes nas próximas missões espaciais.

'Muitas vezes a natureza já desenvolveu soluções cegamente óbvias, mas surpreendentemente eficazes para problemas de engenharia e design enfrentados à medida que a humanidade evolui - C. sphaerospermum e melanina poderiam, portanto, ser inestimáveis ​​no fornecimento de proteção adequada de exploradores em futuras missões à Lua, Marte e além, 'escreveram os pesquisadores.

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