Nº 28: Crie novas formas de vida

Nº 28: Crie novas formas de vida

O que Deus, Dr. Frankenstein e Lady Gaga têm em comum? Todos são nomes que o geneticista-cum-sensação-da-mídia Craig Venter tem sido chamado desde que anunciou em maio que havia criado a primeira forma de vida sintética.


Em incontáveis entrevistas de imprensa e artigos, Venter detalhou como ele implantou um genoma sintetizado por computador em uma célula de bactéria existente, que começou a fazer um conjunto totalmente diferente de proteínas, fazendo com que as características da primeira espécie desaparecessem e uma nova espécie surgisse. Esta bactéria auto-replicante, apelidada de Synthia, é a primeira forma de vida cujo genoma não evoluiu ao longo de milhões de anos, mas foi projetado por meio de um computador. E, claro, a questão du jour era se isso era ou não 'brincar de Deus'. Mas o consenso geral é 'não': Venter não animou realmente um objeto anteriormente inanimado, da maneira que deve ter ocorrido quando a vida começou na Terra há cerca de 3,5 bilhões de anos. (O geneticista ganhador do prêmio Nobel Joseph Szostak é atualmente tentando fazer exatamente isso mas falhou até este ponto.)



No entanto, este é um avanço tremendamente importante. Nós 'entramos em áreas onde ninguém nunca esteve antes', diz Venter no vídeo abaixo, e isso tem implicações científicas e filosóficas. “Certamente mudou minha visão das definições da vida e de como a vida funciona”, diz ele. Está claro agora que nosso DNA, nosso código genético é como o software de computador de nossos corpos. “A vida é basicamente o resultado de um processo de informação, um processo de software”, explica Venter.



Venter diz que o potencial dessa tecnologia é extraordinário. De biocombustíveis a substâncias químicas e alimentares úteis, ele imagina uma série de aplicações para essa engenharia genética. Venter o chama de 'ferramenta poderosa para o que queremos que a biologia faça'. Podemos ser capazes de projetar bactérias que metabolizam o óleo no caso de derramamentos de óleo como o desastre da Deepwater Horizon no Golfo do México no início deste verão. Venter também diz que já está sendo aplicado na fabricação de vacinas, potencialmente encurtando o processo de fabricação da vacina contra a gripe a cada ano em 99%.



Arthur Caplan, diretor do Centro de Bioética da Universidade da Pensilvânia, disse a gov-civ-guarda.pt que os benefícios potenciais da descoberta de Venter e da biologia sintética em geral são enormes. Ele acha que o tipo de manufatura industrializada de micróbios sintéticos que Venter imagina é 'muito plausível, mas muito distante' - pelo menos 10 a 20 anos no futuro. Como acontece com qualquer tecnologia revolucionária, é claro que existem algumas objeções, diz Caplan. Os críticos reclamam que a biologia sintética (a) é muito perigosa, (b) corre o risco de 'brincar de Deus', (c) pode ser mal utilizada ou (d) é uma ladeira escorregadia. Mas Caplan acredita que temos a capacidade de gerenciar esses riscos e que os benefícios potenciais para a humanidade superam quaisquer medos. 'A engenharia genética de micróbios já existe há um certo tempo ... e conseguimos conter todos os efeitos adversos de sua fabricação', diz Caplan.

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Venter acredita que sua conquista iniciará uma segunda revolução industrial no campo da biotecnologia. A Exxon Mobil já se comprometeu a investir US $ 600 milhões para desenvolver biocombustíveis a partir de algas, e isso é apenas o começo. Estamos 'entrando em uma nova era em que somos limitados apenas por nossa imaginação', diz Venter. Quanto a algo na escala de humanos ou animais sintéticos, a ciência está talvez a décadas de distância - a criação de Venter tem pouco mais de 1 milhão de letras do código genético, enquanto o genoma humano chega a quase 3 bilhões. Mas as aplicações para a indústria e a medicina continuam impressionantes.



Por que devemos rejeitar isso

Surpreendentemente, a maior oposição ao trabalho de Venter não veio de grupos religiosos, muitos dos quais a endossaram. O Vaticano elogiou essa descoberta por seu potencial para curar doenças mortais. Em vez disso, os críticos se opõem ao trabalho de Venter não por motivos filosóficos, mas pelo potencial de um organismo feito pelo homem causar estragos no delicado equilíbrio dos ecossistemas da Terra se fugisse do laboratório. Uma espécie sintética, que não evoluiu na Terra nos últimos três bilhões de anos, pode não obedecer às regras do mundo natural. Ele pode devastar plantas e animais que nunca teriam sido expostos a ele antes e nunca teria desenvolvido quaisquer defesas biológicas contra ele.

Venter garantiu à mídia que seu laboratório criou muitas salvaguardas para evitar que suas criações escapassem do laboratório, mas o ETC Group, um grupo de vigilância baseado em Ontário e um dos maiores críticos de Venter, permanece cético. Esta é uma 'tecnologia muito nova e pouco compreendida', disse o gestor do programa Jim Thomas ao gov-civ-guarda.pt. Venter está 'alegando ser capaz de fazer suposições sobre a segurança da biologia genética, que como um campo nunca foi investigado'. Afirmações semelhantes foram feitas sobre as plantas geneticamente modificadas, mas agora há uma contaminação generalizada das populações de milho em todo o mundo. 'A vida tem uma maneira de ser bastante surpreendente - incluindo a vida sintética', diz ele.

as invenções mais importantes de todos os tempos

Julian Savulescu, diretor do Uehiro Center for Practical Ethics de Oxford, concorda que o avanço de Venter é 'repleto de perigos' e pode até significar o fim da humanidade. “O lado negro do grande poder é a calamidade acidental e o abuso humano”, disse ele ao New York Daily News. 'Em 2001, os cientistas modificaram geneticamente a varíola dos ratos e criaram uma cepa que matou 100% dos ratos. As mesmas mudanças poderiam ser feitas na varíola humana, o maior assassino infeccioso da história da humanidade. Em breve, os terroristas não terão que colocar as mãos em esconderijos militares do vírus mantidos na ex-União Soviética. Com o progresso da biologia sintética, será possível sintetizar patógenos de maneira fácil e barata e até mesmo modificá-los para torná-los perfeitamente letais e superinfecciosos. '

Mais recursos

- ' Criação de uma célula bacteriana controlada por um genoma quimicamente sintetizado '(2010) por Craig Venter, publicado na Science [PDF]

- Áudio entrevista com Julian Savulescu sobre a descoberta de Venter [mp3]

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